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Minería espacial ¿Por cuáles recursos competiríamos en el espacio?

Las potencias mundiales no solo tienen un interés en el espacio para aumentar el conocimiento humano, también buscan beneficiarse de la minería espacial.

mineria espacial

Foto: NASA

LatinAmerican Post| Juan Manuel Londoño

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Read in english: Space Mining: What Resources Would We Compete for in Space?

La minería de asteroides para conseguir recursos difíciles de obtener en la tierra está cerca de convertirse en una realidad. Esta sería la posibilidad de explotar las materias primas de asteroides y otros objetos cercanos a la Tierra, que escasean en esta última. Un estudio realizado por la Universidad de Harvard en el 2013 determinó que existen 10 asteroides potencialmente ricos en metales y 18 suficientemente ricos en agua que están a nuestro alcance. 

A continuación te contamos un poco más sobre los materiales que podríamos obtener de ellos y cuál sería su impacto. 

“Tierras raras”: las buscan los nuevos multimillonarios

Este es el nombre que se le da a 17 elementos químicos cuya forma pura es difícil de encontrar. Entre estos se encuentran el lantano, cerio, praseodimio, neodimio, prometio, samario, europio, gadolinio, terbio, disprosio, holmio, erbio, tulio, iterbio y lutecio. 

Estos materiales son utilizados para imanes, aleaciones, vidrios y, quizá más importante, para la producción de una gran variedad de elementos electrónicos. Puede parecer exagerado que tengamos que recurrir a los viajes al espacio para conseguir estos elementos, pero considere lo siguiente. Una mina de metales de tierras raras tiene costos de instalación comparables de hasta mil millones de dólares y un asteroide del tamaño de un campo de fútbol podría contener hasta $ 50 mil millones de platino. En términos económicos, por supuesto que vale la pena ir a la búsqueda de estos metales en el espacio. 

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Helio-3

Las reservas de helio-3 son extremadamente raras en la Tierra, debido a que la atmósfera nos protege de la radiación. Sin embargo, la Luna no tiene este escudo protector, por lo que este material es abundante en ella. Según algunos estimados, la totalidad de este material podría abastecer las reservas energéticas de la Tierra durante los próximos 250 años, mediante el uso de la fisión nuclear. Por esta razón, este material es muy deseado por algunas agencias espaciales, como la China. 

Agua: el recurso más valioso de todos

A pesar de que el agua es abundante en la Tierra, también resulta un recurso muy llamativo para aquellos que buscan realizar minería en el espacio. ¿Por qué? Pues resulta que el agua podría ser utilizada como una fuente de propulsión barata y conveniente para los viajes en el espacio, por lo que en un futuro muy lejano, podríamos utilizarla para viajar con más facilidad por nuestro sistema solar. Considerando que aproximadamente el 90% del peso de los cohetes modernos viene de su combustible, no es una exageración decir que poder obtener una fuente de propulsión por fuera del planeta ayudaría bastante con los costos de la exploración espacial. 

De hecho, la Nasa ya tiene varios planes en el papel para obtener el agua de algunos asteroides. Por ejemplo, ha desarrollado una técnica que se llama “minería óptica”. Esta consiste en el uso de la luz solar, concentrada por espejos, para extraer agua y otros materiales volátiles de la materia excavada en los asteroides.