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El futuro es ahora: la acidificación del océano está aumentando en los arrecifes

La acidificación de los océanos ya no es un pronóstico sombrío para la Gran Barrera de Coral, sino una realidad actual.

Arrecife de coral marrón en el mar

El estudio revela que el dióxido de carbono y la acidificación del océano están aumentando rápidamente en el arrecife. / Foto: Pexels

EurekAlert | Australian Institute of Marine Science

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La acidificación del océano ya no es un pronóstico sombrío para la Gran Barrera de Coral, sino una realidad actual, revela un nuevo estudio.

El estudio, publicado en la revista internacional Journal Scientific Reports, muestra que el dióxido de carbono (CO2 ) y la acidificación del océano están aumentando rápidamente en el arrecife. El CO2 en el agua de mar ha aumentado 6 por ciento en los últimos 10 años y coincide con el aumento de la tasa de CO2 en la atmósfera, lo que confirma la influencia del CO2 atmosférico en los niveles de CO2 del agua de mar.

"La gente habla de la acidificación de los océanos en términos de 50 años, pero por primera vez nuestro estudio muestra la rapidez con la que la acidificación del océano ya está ocurriendo en el arrecife", dijo la Dra. Katharina Fabricius, autora principal y científica investigadora principal del Instituto Australiano. de Ciencias Marinas (AIMS).

La investigación, una colaboración entre AIMS y CSIRO, se basó en más de una década de observaciones recopiladas como parte del Sistema Integrado de Observación Marina de Australia (IMOS) para concluir que el rico fondo marino de carbonato del Arrecife no protege contra la acidificación del océano como se pensaba anteriormente.

"Nuestra investigación muestra que la acidificación está cambiando rápidamente las condiciones que apoyan el crecimiento del coral en el Arrecife. Nunca ha sido más importante abordar la acidificación del océano en los planes para gestionar el Arrecife", dijo el Dr. Bronte Tilbrook, científico principal de investigación senior en CSIRO que lidera los proyectos de observación de IMOS para CO 2 y acidificación de los océanos.

La acidificación del océano se debe a que el agua de mar absorbe el exceso de CO2 que se ha emitido a la atmósfera. El CO2 se disuelve en el agua de mar donde cambia la química. Esto incluye disminuir el pH del agua y reducir el estado de saturación de aragonito, que es fundamental para construir los esqueletos de corales formadores de arrecifes y otros organismos marinos. En condiciones de pH reducido, sus esqueletos de carbonato de calcio tardan más en formarse y debilitarse, dejándolos más susceptibles al daño y la erosión.

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Si bien existen datos a largo plazo para el CO2 y las tendencias de acidificación de los océanos en océanos abiertos, ha habido muy pocos datos a largo plazo sobre estas tendencias en las aguas costeras de todo el mundo, incluida la Gran Barrera de Coral. Los procesos biológicos y físicos como la respiración crean grandes fluctuaciones de CO2 en las zonas costeras, lo que dificulta la detección de tendencias.

El estudio ha llenado esta importante laguna de conocimiento mediante el análisis de 10 años de datos del estado de saturación de CO2, pH y aragonito (2009-2019). Estos datos se recopilaron como parte de la red IMOS de Australia en dos estaciones de monitoreo a largo plazo, ubicadas a 650 kilómetros de distancia en ubicaciones contrastantes.

Los investigadores encontraron que las concentraciones mínimas de CO2 medidas hoy probablemente ya hayan superado los niveles más altos de CO2 esperados hace 60 años, incluso después de tener en cuenta los efectos de la temperatura, los nutrientes, la salinidad y los cambios diarios y estacionales.

"Sabemos ahora que los océanos están absorbiendo alrededor del 23% del exceso de CO2 del aire. De hecho, brindan un servicio a la humanidad al desacelerar el cambio climático. Pero el precio a pagar es que la química del carbono del agua de mar está cambiando, y no sabíamos que estaba sucediendo en aguas costeras dinámicas a un ritmo tan rápido", dijo el Dr. Fabricius.

En otra investigación, los científicos de AIMS y CSIRO han utilizado datos de 1384 sitios de arrecifes para mostrar los impactos negativos de la acidificación costera en dos indicadores importantes de la salud de los arrecifes:

  • el número de corales bebé y algas coralinas está cayendo a medida que aumenta el CO2 en todo el arrecife, y
  • las algas indeseables prosperan en lugares con altos niveles de CO2

El estudio, publicado a principios de este año en la revista Global Change Biology, encontró que estas crías de coral y algas coralinas también disminuyeron y las algas marinas aumentaron a medida que aumentaban los sedimentos finos en suspensión en el arrecife, con la mayor concentración de sedimentos y cambios en los organismos observados más cerca de la costa. Los investigadores destacaron la gestión eficaz de la calidad del agua como una solución alcanzable para reducir el impacto de la acidificación costera en el arrecife.

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