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La luz del sol podría ser la clave para acabar con el poliestireno

Los investigadores descubrieron que la luz solar simulada oxidaba parcialmente las cinco muestras a carbono orgánico disuelto.

Polystyrene pollution at the tide's edge.

Polystyrene pollution at the tide's edge. / Photo: Jayne Doucette, Woods Hole Oceanographic Institution

EurekAlert | AMERICAN CHEMICAL SOCIETY

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El poliestireno persiste en el medio ambiente durante milenios, según algunas agencias gubernamentales internacionales. Esta estimación se basa en la cantidad de tiempo requerida para que los microbios descompongan el plástico. Pero ahora los investigadores han desafiado esta suposición común con el hallazgo de que la luz solar puede descomponer el poliestireno en una escala de tiempo mucho más corta, de siglos a décadas. Informan sus resultados en Cartas de Ciencia y Tecnología Ambiental .

Utilizado en muchos productos de consumo e industriales, como envases de alimentos, embalajes protectores y materiales de construcción, el poliestireno contamina ampliamente el medio ambiente. Los microbios comunes no pueden degradar el polímero debido a su estructura aromática, lo que lleva a los científicos a estimar que persiste durante decenas de miles de años.

Collin Ward y sus colegas de la Institución Oceanográfica Woods Hole se preguntaron si la luz solar absorbida por el poliestireno podría transformarlo en dióxido de carbono y carbono orgánico disuelto en un tiempo mucho más corto.

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Para averiguarlo, los investigadores colocaron cinco muestras de poliestireno disponibles en el mercado en agua y luego las expusieron a la luz solar simulada que era tres veces más brillante que la luz solar en el ecuador. Los investigadores descubrieron que la luz solar simulada oxidaba parcialmente las cinco muestras a carbono orgánico disuelto. Calcularon que, para latitudes de 0° a 50° N (que se extienden desde el ecuador hasta la frontera sur de Canadá), este proceso llevaría décadas.

La oxidación completa de poliestireno a dióxido de carbono por la luz solar requeriría siglos, estiman. Las muestras de poliestireno se degradaron a diferentes velocidades dependiendo de los aditivos que contenían, que en el futuro podrían manipularse para controlar la vida útil de los plásticos, dicen los investigadores.

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